Ett barn i blå t-shirt håller en halv sötpotatis i handen. En kvinna knäböjer bakom och håller armen runt honom.

Fotograf Hugh Rutherford

Nalongo Joyce Sekinkuse tillsammans med femårige sonen Eriya Kyeswa. Forskarna använder hennes bondgård för att göra försök med sötpotatisen.

En man klädd i vit rock och handskar står i ett vitt rum med hyllor med rader av provrör.

Fotograf Hugh Rutherford

Robert Mwanga är en av fyra forskare som belönas med World Food Prize efter att ha tagit fram en sötpotatis som är rik på betakaroten, som kroppen använder för att producera A-vitamin.

Nyhet

Sidastödd forskning om sötpotatis belönas med prestigefullt pris

Publicerad: 27 oktober 2016 Uppdaterad: 21 november 2016

Det prestigefyllda World Food Prize tilldelas i år en forskningsgrupp som arbetat med att växtförädling av sötpotatis för att bekämpa A-vitaminbrist. Centret är en del av ett forskningsnätverk som sedan 1973 får stöd av Sida.

I motivation för årets pristagare av vad som ofta betecknas som "Nobelpriset för livsmedel och jordbruk" understryks att International Potato Centers (CIP) arbete med sötpotatis är det enskilt mest framgångsrika exemplet på vitamin- och näringsämnesberikning genom växtförädling. Framför allt ses det som ett viktigt steg i att bekämpa den "dolda hungern" som näringsbrist innebär i många delar av världen.

A-vitaminbrist stort problem världen över

Globalt beräknas 250 miljoner barn lida brist på A-vitamin – främst i låginkomstländer i Afrika och Sydostasien. Mellan en kvarts och en halv miljon barn blir varje år blinda till följd av brist på A-vitamin.

Robert Mwanga är en av de fyra forskare som förra veckan fick ta emot det prestigefyllda priset för att ha tagit fram en orange sötpotatis som är rik på betakaroten; ett näringsämne som kroppen använder för att producera A-vitamin. Han har på olika sätt arbetat med att utveckla grödan sedan slutet på 70-talet och är numera ansvarig för International Potato Centers forskningsinstitut för Öst- och Centralafrika.

– Det var en obeskrivbar känsla att få beskedet om att vår forskning vunnit priset. Men samtidigt har jag under hela den här förädlingsprocessen inte tänkt på att vinna priser utan på de barn världen över som dör eller blir blinda på grund av allvarlig A-vitaminbrist. Så fort jag tänker på det blir jag snarare fokuserad på allt som finns kvar att göra.

Robert Mwanga berättar att Uganda där han bor och verkar är ett av de länder där A-vitaminbristen är utbredd. Enligt honom får 32 procent av befolkningen inte i sig tillräckligt av näringsämnet.

– 51 personer i Uganda dör varje dag på grund av A-vitaminbrist – det är extremt allvarligt. Även om det inte får lika mycket uppmärksamhet som ebola är A-vitaminbrist något som dödar i all tysthet.

Sötpotatis en viktig föda

Sötpotatis är en av de viktigaste grödorna i Uganda och äts av majoriteten av befolkningen i stort sett dagligen. År 2014 producerade en tredjedel av de ugandiska jordbrukarna någon av de 20 olika varianter av den orangea sötpotatisen som Robert Mwangas forskningsprogram tagit fram. För närvarande äter två miljoner hushåll den betakarotenrika sötpotatisen men målet är att nå upp till 10 miljoner hushåll år 2020. Men utmaningarna under arbetet har varit många.

– De orangea varieteterna var inte tillräckligt fasta och drabbades lätt av sjukdomar så vi var tvungna att försöka få in mer stärkelse vilket tog lång tid. Dessutom gäller det att få fram en smak som människor gillar och är vana vid.

Sida stödjer forskningsnätverk

International Potato Center där Robert Mwanga verkar är del av forskningsnätverket CGIAR som sedan 1970-talet får stöd av Sida. Sammanlagt har Sida under åren bidragit med 2,5 miljarder kronor till CGIAR och det är i dag den enskilt största mottagaren av stöd till forskning.

Philip Chiverton handlägger stödet till CGIAR och sitter också för Sidas räkning med i den fondstyrelse som bestämmer vilka forskningsprojekt givarna gemensamt ska gå in i. Han säger att CGIAR är särskilt bra på att aktivt arbeta för att se till att forskningen kommer människor till nytta. CGIAR verkar också för att göra forskningen tillgänglig för alla och se till att ingen kan lägga beslag på den.

– Vill någon forska på ett visst utsäde eller odla det så är det bara att göra det, även om det finns vissa begränsningar för större odlare som får betala. Men pengarna går tillbaka till forskning.

Robert Mwanga menar att CGIARs kvalificerade personal och dess kapacitet att investera i infrastruktur har stor betydelse. I forskningen vid hans center används utrustning som är så dyr att enskilda nationella forskningsprogram inte skulle klara av kostnaden.

– CGIARs styrka är verkligen att vi stärker kapaciteten och infrastrukturen för forskning i regionen, inte bara i ett enskilt land. Det är unikt. Om jag i Uganda stöter på ett problem relaterat till genusfrågor och behöver råd kan jag ringa till Nairobi och få stöd.

Robert Mwanga hoppas att priset för hans forskning på sötpotatis kan leda till att fler får upp ögonen för hur grödor och växtförädling kan användas i kampen mot dödsfall orsakade av undernäring.

– Kanske kan det också inspirera unga forskare att satsa på jordbruk och att söka lösningar på en del av de stora utmaningar vi står inför.

Sidansvarig: Sidas kommunikationsavdelning

  • tip a friend
  • share
Tipsa en vän